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Los pangolines bajo presión: por qué estos mamíferos únicos están en peligro de extinción

 

El fotógrafo de vida salvaje Suzi Eszterhas se encontró por primera vez con un pangolín mientras fotografiaba perros salvajes africanos cazando de noche en Botswana. Como dice Suzi, «Cualquier cosa que vengan perros salvajes, se meten y se meten con este pangolín».

 
 
     
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Pero los pangolines tienen un mecanismo de defensa, que se enrolla en una bola para presentar una barrera de escamas de queratina poco atractiva e impenetrable para alejar a los carnívoros hambrientos, como hacen los erizos con sus espinas. Los perros habrían hecho pedazos el pangolín si hubieran tenido la oportunidad, pero pronto perdieron el interés.

 

Sin embargo, Suzi no lo hizo, y ella y su conductor vieron cómo el extraño animal se desplegaba y se alejaba en la noche.

 
 
 
 
 

«Una de las cosas que hizo mi conductor antes de perderlo me molestó al principio: puso la mano sobre él», recuerda. «Le dije:» ¿Qué estás haciendo? «. Me dijo que en la cultura local es una buena suerte tocar un pangolín. Lo hizo muy gentilmente.

 

Este pangolín había tenido suerte. Si bien enrollarse en una bola ha servido en gran medida a estos mamíferos extraños, escamosos, amantes de las hormigas y las termitas, ya que evolucionaron hace aproximadamente 80 millones de años, hay un defecto fatal en su estrategia: permite a los humanos llevarlos a un cocinar la olla tan fácilmente como recoger leña para el fuego.

 
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Las fuertes garras y una cola semi-prensil hacen que los pangolines Sunda, como Lucky, sean buenos escaladores. © Suzi Eszterhas
 
 

La demanda mortal de pangolines

 

Y no solo para la olla. A pesar del hecho de que están hechos de queratina, la misma sustancia que el cuerno de rinoceronte y el cabello humano, esas escamas, que le han valido al pangolín los nombres no oficiales como la ‘alcachofa en las piernas’ y la ‘piña para caminar’, son muy buscadas en muchos partes de África y Asia por sus supuestos beneficios, que van más allá de lo meramente médico para alejar los espíritus malignos y conferir invisibilidad. No es de extrañar que el pangolín haya sido llamado «el mamífero más comercializado del planeta».

 

Suzi también tuvo suerte: la mayoría de los africanos y asiáticos ni siquiera saben de la existencia de las ocho especies de pangolín, y rara vez llegan a ver una. No ayuda que las ocho especies sean principalmente nocturnas, crípticamente coloreadas y extremadamente secretas; tampoco lo hace la eliminación estimada de un millón de animales de la naturaleza durante la última década.

 
          

Las ocho especies de pangolín

 

África:

 
     
  • Vientre negro (también conocido como pangolín de cola larga), Phataginus tetradactyla : Vulnerable
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  • Vientre blanco (también conocido como pangolín africano de vientre blanco, tres cúspides y árbol), P. tricuspis : En peligro
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  • Pangolín molido gigante (también conocido como pangolín gigante), Smutsia gigantea : En peligro
  •  
  • Temminck’s (también conocido como capa, tierra y pangolín estepario), S. temmnickii : Vulnerable ( en la foto )
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Asia:

 
     
  • Chino, Manis pentadactyla : En peligro crítico
  •  
  • Indio (también conocido como pangolín de cola gruesa), M. crassicaudata : En peligro
  •  
  • Filipinas (también conocido como pangolín Palawan), M. culionensis : En peligro crítico
  •  
  • Sunda (también conocido como pangolín malayo), M. javanica : En peligro crítico
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Descubre más sobre pangolines en nuestra guía de estos mamíferos únicos.

 

     

 
             
             
                 
A ground pangolin walking through the Kalahari desert.
 
         
     

Como señala Carly Waterman, especialista técnica en pangolines de la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL): «Son más individuos que las pérdidas de elefantes, tigres y rinocerontes combinados».

 

Pero aunque este nivel de actividad comercial sin precedentes, que involucra principalmente el comercio con países asiáticos como China y Vietnam, se ha llevado a cabo, el pangolín ha sido mal atendido por la comunidad conservacionista.

 

De hecho, hasta 2012 fue el único grupo taxonómico de mamíferos que no tenía su propio grupo especializado bajo los auspicios de la UICN. En palabras de Dan Challender, quien investigó el comercio internacional de pangolines para su doctorado, había sido «olvidado».

 

Ahora, por fin, los conservacionistas están luchando. La llegada del Pangolin Specialist Group , gracias a Dan y ZSL Jonathan Baillie, ha llevado a la creación de tres notables proyectos de conservación en Camerún, China y Tailandia, todos coordinados por ZSL.

 

«Eso es medio millón de dólares que no habría ido a pangolines hace tres años», dice Dan. La causa de la especie también ha sido abordada por el programa de conservación del Duque de Cambridge Unidos por la Vida Silvestre .

 
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Este pangolín chino, fotografiado con su bebé, fue rescatado de los cazadores furtivos y ahora forma parte del programa de cría en cautividad del zoológico de Taipei. © Suzi Eszteras
 
 

Un hallazgo afortunado

 

Pero cuando hablas con cualquiera que sea alguien en el mundo de los pangolines, una organización en particular surge una y otra vez: un pequeño grupo vietnamita llamado Carnivore and Pangolin Conservation Program (CPCP), que se especializa en cuidar y liberar animales que han sido confiscados del comercio ilegal de vida silvestre. La mayoría de las fotos de Suzi fueron tomadas allí, y muchas son de «Lucky» que llegó al centro en diciembre de 2006 y ha permanecido allí desde entonces.

 

«Esperamos liberar a Lucky algún día, pero en este momento queremos mantenerlo y convertirlo en embajador de todos los pangolines», dice la fuerza impulsora del CPCP, Nguyen Van Thai. «Es un pangolín muy amigable, y creemos que puede ayudar a crear conciencia sobre los problemas que enfrentan».

 
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Nguyen Van Thai del CPCP tiene un pangolín Sunda de tres meses. © Suzi Eszterhas
 
 

Por el momento, señala Suzi, es un pequeño precio a pagar. Gracias al uso de vegetación natural, el centro cuenta con algunos de los mejores recintos para animales cautivos que haya visto, y el personal recorre regularmente el bosque circundante para traer de vuelta los nidos de hormigas para que los residentes puedan comer una dieta tan natural como sea posible. posible.

 

«Lucky se vuelve loca por estas hormigas», dice ella. «Parece divertirse haciendo lo que haría en la naturaleza, y no solo comiendo algo de un tazón».

 

Muchos de los pangolines, principalmente pangolines de Sunda Manis javanica , se rehabilitan en la naturaleza, aunque los funcionarios insisten con frecuencia en que los animales confiscados son retenidos en cautividad porque son evidencia en casos criminales contra los comerciantes de vida silvestre.

 

Sin embargo, Thai está tratando de persuadir al gobierno vietnamita para que relaje las restricciones para que los individuos puedan regresar a la naturaleza más pronto que tarde.

 
          

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Kosin stepping out into his new home. © Yingboon-Chongsomchai/ZSL Thailand 
 
         
     

Según Louise Fletcher, quien coordinó los lanzamientos para el CPCP de 2013 a 2014, el trabajo también es importante porque es uno de los pocos lugares donde se monitorea a las personas usando etiquetas de radio. Esto muestra si los animales sobreviven después de la liberación y, por lo tanto, si los criterios utilizados para evaluar la idoneidad del hábitat son válidos.

 

Durante su tiempo allí, un total de cinco pangolines fueron liberados en el Parque Nacional Cát Tiên, de los cuales se cree que cuatro sobrevivieron durante más de seis meses.

 
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El personal de CPCP pesa un pangolín Sunda para bebés. © Suzi Eszteras
 
 

«El pangolín que no sobrevivió siguió regresando al mismo sitio del estudio todas las noches», dice, «lo cual es inusual. Normalmente los pangolines deambulan toda la noche en busca de hormigas y termitas, y luego encuentran un lugar para dormir cuando se detienen. Este había perdido mucho peso [cuando lo encontraron después de su muerte], y tal vez su comportamiento debería habernos alertado del hecho de que no estaba funcionando tan bien «.

 

Pero esto, como ella señala, es información valiosa sobre un animal que es difícil de estudiar y cuya biología básica es poco conocida. Desde que salió de Vietnam, Louise ha trabajado con un pequeño proyecto de conservación en Brunei, el pequeño estado soberano en la isla de Borneo, y ahora está recaudando fondos para comenzar un programa para entrenar perros rastreadores que pueden encontrar pangolines en la naturaleza, lo cual es, después de todo cómo lo hacen los cazadores furtivos.

 

«Digamos que tienes un área de bosque amenazada», explica Louise. «Podrías usar los perros para ver si hay pangolines y otras especies que podrían ayudar a evitar que ese desarrollo continúe». También le permitiría etiquetar animales salvajes para aumentar aún más nuestra comprensión de su comportamiento.

 
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Un pangolín chino de 12 días de edad dormido en el zoológico de Taipei, Taiwán. © Suzi Eszterhas
 
 

Cámara tímida

 

¿Por qué no usar trampas para cámaras, sin embargo, una tecnología eficiente y relativamente barata en la que se confía para monitorear la vida silvestre en todo el mundo? «Teníamos un pangolín Sunda, que estaba etiquetado, y tenía siete sitios de den y un área de aproximadamente 2ha que conocíamos», responde Louise.

 

“Pusimos 10 cámaras trampa en esta área de 2ha, y todavía nos tomó tres meses obtener una foto de ella. Los mamíferos más grandes necesitan usar caminos, pero los pangolines simplemente deambulan por la maleza, y hasta que los comprendamos mejor y su uso de los microhábitats, no podemos colocar las cámaras en los lugares correctos «.

 

Una mayor comprensión del comportamiento de la especie ayudará a los científicos a planificar estrategias de conservación adecuadas. Pero también necesitan una mayor comprensión del deseo humano de explotar los pangolines al borde de la extinción, y este es el problema que ocupa cada vez más el tiempo de Dan Challender. Una vez, durante una visita a la ciudad de Ho Chi Minh en Vietnam, escuchó que el pangolín aparecía en un menú local, por lo que visitó el restaurante.

 

«Este tipo trajo un pangolín al comedor en un saco de maíz», recuerda Dan. «No era grande, probablemente unos 2 kg, y estaba enrollado en una bola». Entonces mató al animal antes de cocinarlo y servirlo a tres comensales, que pagaron £ 450 por el privilegio.

 

¿Aprendió Dan algo al presenciar una vista tan espantosa? «Quería comprender las demandas y motivaciones de los consumidores, y tal vez usar eso para diseñar estrategias para cambiar su comportamiento y evitar que consuman pangolines», dice. “El hecho de que el animal fue asesinado frente a los clientes me sugiere que el chef quería confirmar la autenticidad de la carne, que provenía de un pangolín salvaje. Los vietnamitas tienen un largo apego cultural a la carne de animales salvajes, lo que hace que este sea un tema complejo de abordar ”.

 
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Los pangolines a menudo se llaman osos hormigueros escamosos porque llenan un nicho similar. © Suzi Eszterhas
 
 

Pangolinas y medicina tradicional china

 

Luego está el dudoso estado del pangolín como botiquín ambulante. Esto es, según Carly Waterman, principalmente un problema en China, y el proyecto chino de ZSL está analizando algunos de los motivos allí.

 

Al igual que con el cuerno de rinoceronte, no hay evidencia de que la balanza tenga algún impacto en la salud humana, pero, como también es el caso del cuerno de rinoceronte, las afirmaciones hechas en su nombre parecen volverse más extravagantes cada año.

 

«Las escamas de pangolín ya se consideran algo que mejora la circulación sanguínea, estimula la lactancia y cura las afecciones de la piel», dice Carly.

 

«Y recientemente uno de mis colegas, que es chino, dijo que estaban empezando a promocionarse como una cura para el cáncer de mama, algo que no había escuchado antes. No hay duda de que la amenaza ha crecido, y eso probablemente se deba a las clases medias en expansión con su mayor poder adquisitivo «.

 

Suzi Ezsterhas dice que el mundo necesita preocuparse por los pangolines, para que las personas que viven en los estados del área de distribución de la especie también comiencen a valorarlos. Quizás podrían comenzar apreciando su papel como proveedores de servicios ecosistémicos: se estima que un solo pangolín come 70 millones de hormigas y termitas cada año.

 
 

De lo contrario, lo que no debe amar de un animal que se asemeja a la cabeza de flor de un cardo cultivado o, según su punto de vista, el órgano reproductor de un árbol de hoja perenne, y posee una lengua que comienza en su pelvis y, en extensión completa, ¿es más larga que la cabeza y la cola combinadas?

 
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Las madres de pangolines llevan a sus bebés en la cola hasta que son destetados. Este pangolín chino tiene solo dos semanas. © Suzi Eszterhas
 
 
 

Este artículo apareció originalmente en BBC Wildlife Magazine . Eche un vistazo al problema actual y descubra cómo suscribirse .

 
 
     
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Imagen principal: Un cuidador sostiene un pangolín joven. © Suzi Eszterhas

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