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Cuanto viven los animales

¿Cómo se convierte una oruga en mariposa?

La transformación de una oruga en mariposa ha fascinado por mucho tiempo a los humanos: la metamorfosis de un insecto regordete, rastrero y terrestre en un hada en el aire es la metáfora perfecta para el cambio, la mejora, el escape, incluso la vida después de la muerte.

 

Pero en el fondo hay un impulso biológico prosaico y muy básico: la necesidad de comer y crecer con seguridad, luego, y solo entonces, de dispersarse.

 

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Una oruga en busca de comida por la noche. © Fauzan Maududdin / EyeEm / Getty

 

 

La oruga es una verdadera máquina de comer: una bolsa cilíndrica de digestión de plantas. Durante los pocos días o semanas que está activo, devorará muchas veces su propio peso en cualquiera de sus plantas alimenticias elegidas.

 

Como en todos los insectos, es la etapa larval la que come casi todo, y ciertamente todo el crecimiento. La oruga hace esto en silencio y en secreto.

 

         

Aprende cómo identificar orugas comunes del Reino Unido con nuestra práctica guía aquí:

 

Cómo identificar orugas comunes

 

Foto © Jasius / Getty

 

             

             

                 

Camberwell Beauty butterfly caterpillar (Nymphalis antiopa)

 

         

     

Metamorfosis incompleta

 

En nuestro mundo antropocéntrico, podríamos esperar que el crecimiento y el desarrollo sean uniformemente incrementales, desde bebés pequeños (pero completamente formados) hasta adultos similares (pero mucho más grandes). Algunos insectos crecen de esta manera: tijeretas, chinches, cigarras, termitas, saltamontes y cucarachas.

 

Las crías se parecen a los adultos en miniatura, con las yemas de las alas aumentando gradualmente hasta alcanzar el tamaño adulto completamente alado. Esto se llama hemimetabolia, un cambio aparentemente medio o parcial.

 

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Las orugas sufren una metamorfosis total en una forma adulta completamente diferente. © Ralph A. Clevenger / Getty

 

 

Holometaboly, un cambio completo, es la metamorfosis completa, y a menudo dramática, desde larvas parecidas a gusanos hasta adultos de grandes alas (en jerga entomológica, imagos o imagines). Es un mecanismo extremadamente avanzado, una supresión química altamente sofisticada de los procesos de desarrollo.

 

Aunque solo 9 de las 26 órdenes de insectos son holometabólicas, esto representa el 80 por ciento de todos los insectos (mariposas, escarabajos, polillas, moscas, abejas, avispas y hormigas son las principales partes interesadas). En resumen, esta es una estrategia muy exitosa para el crecimiento y el desarrollo.

 

         

¿Quieres ver el proceso por ti mismo? Criar orugas es muy fácil y fascinante de ver, y tenemos todo lo que necesitas saber aquí:

 

¿Cómo crío una oruga?

 

© Science Photo Library / Getty

 

             

             

                 

Painted lady butterfly (Vanessa cardui) life cycle.

 

         

     

Las orugas están preparadas para convertirse en mariposas desde el nacimiento

 

Incluso en la oruga más pequeña, recién nacida del huevo minúsculo, ya se preparan haces de células, destinadas a convertirse en características adultas como antenas, alas, patas y genitales. Llamados discos imaginales (que son planos y redondos), se les impide crecer y desarrollarse mediante un lavado constante de una hormona juvenil.

 

A medida que la larva se alimenta, sus intestinos, músculos y otros órganos internos crecen y se desarrollan, pero los discos imaginales se suprimen temporalmente y permanecen inactivos. La oruga se comporta como un embrión de vida libre, comida, crecimiento pero desarrollo reprimido.

 

Cuando alcanza un tamaño crítico, se libera una explosión de hormona muda, la ecdisona. Caerá su piel varias veces en respuesta a la ecdisona, formando cada vez un nuevo estadio (etapa), pero la hormona juvenil lo mantiene como una oruga, evitando su desarrollo hasta que, a medida que se acerca a su tamaño completo, las concentraciones de la última hormona disminuyen.

 

     Comma butterfly caterpillar (Polygonia c-album) Comma butterfly caterpillar (Polygonia c-album) Comma butterfly caterpillar (Polygonia c-album) ]  

 

 

Oruga mariposa de coma. © Jasius / Getty

 

 

Metamorfosis de oruga: de oruga a mariposa

 

En el quinto y último estadio de oruga, los discos imaginarios ya comenzaron a emerger de su latencia forzada y comenzaron a crecer. La hormona juvenil ahora cae por debajo de un umbral y la próxima oleada de ecdisona estimula el cambio a crisálida.

 

Los discos imaginales aplanados ahora comienzan a desarrollarse sin obstáculos. Cada uno se pliega en una cúpula cóncava, luego en forma de calcetín; El centro de cada disco está destinado a convertirse en una extremidad: la punta de una pierna o el extremo de un ala.

 

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Incluso las pupas de algunas mariposas (como la crisálida de la mariposa fantasma de Blanchard) pueden ser hermosas. © Paul Starosta / Getty

 

 

La mayor parte de la masa regordeta de la oruga se recicla en las características adultas que se mezclan dentro del duro caparazón de la crisálida. El interior es, en esta etapa, principalmente una sopa de nutrientes, alimentando los discos imaginales embrionarios a medida que completan su desarrollo retrasado.

 

La última explosión de ecdisona ocurre en medio de una hormona juvenil casi nula y estimula la aparición de la mariposa adulta para aparearse, dispersarse y poner sus huevos.

 

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Todo el proceso de una oruga que se convierte en mariposa es impulsado por cambios hormonales. © Ujang Achmad / EyeEm / Getty

 

 

Cómo se controla la transformación de una oruga

 

     

  • Por lo general, hay seis transformaciones metamórficas en el camino de crecimiento de la mariposa, cada una estimulada por un estallido de hormona mutante ecdisona (A) de la glándula protorácica.
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  • La hormona juvenil (JH), secretada por la glándula corpus allatum, ralentiza el progreso hacia la edad adulta: mientras que los niveles de JH son altos, mantiene a la oruga como una larva.
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  • Sin embargo, la secreción de JH se ralentiza con el tiempo; solo cuando cae por debajo de un nivel crítico (B), una muda resulta en crisálida y pupación.
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  • Ahora viene una redistribución masiva de nutrientes, y las características adultas finalmente pueden desarrollarse. Con los niveles de JH prácticamente en cero, la muda final (C) se convierte en un adulto.
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Esta crisálida de la mariposa monarca está muy cerca de completarse, con las alas de la mariposa adulta visibles en el interior. © Leonard Gertz / Getty

 

 

¿Todas las orugas se convierten en mariposas?

 

No, algunas orugas se convierten en polillas. Si ves una oruga, definitivamente se convertirá en una mariposa o una polilla y no puede convertirse en otra cosa, pero no hay una forma confiable de saber en qué se convertirá solo con mirarla.

 

La única forma de saberlo con certeza es si puedes identificar las especies de mariposas o polillas en las que se convertirá la oruga, ya que tienden a ser distintivas y bastante fáciles de identificar.

 

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Si no pudieras identificar esta oruga de polilla de mechón oxidada, no habría forma de saber si se convertiría en una polilla o una mariposa. © mikroman6 / Getty