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Cuanto viven los animales

Acidificación del océano detrás de la última gran extinción masiva marina

Un nuevo estudio ha revelado la primera evidencia directa de que la extinción masiva marina conocida como el evento de extinción Cretáceo-Paleógeno coincidió con un aumento en la acidez del océano.

 

Se cree que este cambio en el pH de los océanos ha afectado el desarrollo de animales con conchas y esqueletos, lo que tuvo efectos devastadores para los depredadores en la cadena alimentaria, lo que condujo a muertes masivas.

 

     

El equipo de investigadores de Yale University y las universidades de St Andrews y Bristol utilizaron técnicas de análisis y modelado de isótopos de boro para confirmar el largo Teoría sospechosa.

 

El evento de extinción, que ocurrió hace 66 millones de años, es el mismo infame que marcó el final de los dinosaurios. Además de estos reptiles icónicos, el impacto y las secuelas del meteorito que golpeó la tierra en este período mató a casi el 75% de las especies animales en el planeta.

 

Aunque es ampliamente aceptado que un impacto de meteorito podría haber desencadenado las condiciones que condujeron a la extinción en masa, esta investigación verifica la teoría y confirma que es un factor impulsor más importante detrás de las extinciones que otras explicaciones como el vulcanismo intenso. La causa exacta de la muerte de criaturas marinas en el mundo posterior al impacto también se ha especulado hasta ahora.

 

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Ilustración de un meteorito a punto de golpear la tierra, como lo hizo el de hace 66 millones de años. © solarseven / Getty

 

 

“Durante mucho tiempo la gente pensó que podría haber una disminución en el pH del océano porque el meteorito golpeó rocas ricas en azufre, lo que podría agregar ácido sulfúrico a la atmósfera y al océano, pero hasta ahora nadie tenía evidencia directa que mostrar esto sucedió «, dijo el coautor Dr. James Rae, de la Facultad de Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente de la Universidad de St Andrews.

 

Para probar estas ideas, el equipo tomó medidas de la composición de los depósitos fósiles antes, durante y después del evento de extinción. Observaron los niveles de isótopos de boro en estas conchas, lo que les permitió detectar cambios en la acidez del océano en el que se formaron.

 

Los resultados sugieren que el pH del océano fue significativamente más bajo (más ácido) después del impacto del meteorito, cayendo en 0.25 unidades de pH en los 100-1,000 años después del ataque, y que esto pudo haber evitado los calcificadores, animales que producen sus conchas y esqueletos de carbonato de calcio, de formar sus conchas.

 

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Los calcificadores marinos incluyen corales, moluscos y equinodermos como los erizos de mar. © BehindTheLens / Getty

 

 

Como estas criaturas eran fuentes vitales de alimento para muchas otras especies marinas, su pérdida fue fundamental para la alteración de todo el ecosistema.

 

Esta nueva investigación también fue capaz de aclarar otro debate sobre la medida en que el ecosistema oceánico «murió» tras el impacto del meteorito. Anteriormente había dos teorías opuestas, la primera de ellas, llamada la teoría del «Océano Extraño», argumentaba que después del evento de extinción el ciclo normal del carbono se detuvo y que el océano estuvo esencialmente muerto durante un largo período de tiempo (casi 3 millones de años) .

 

Nombrado en referencia a los efectos apocalípticos de la máquina Doomsday en la película de ciencia ficción de 1960 «Dr. Strangelove ”, esta teoría evoca imágenes de un vasto océano sin vida, desprovisto de vida durante milenios.

 

La otra teoría popular se llamó la teoría del «Océano Vivo» y argumentó que, aunque el evento de extinción mató a especies de plancton más grandes e interrumpió un poco el ciclo del carbono, no se detuvo por completo.

 

Los organismos que viven en las profundidades que dependían del hundimiento de los alimentos de la superficie del océano pueden haber continuado relativamente intactos, y hubo un resurgimiento bastante rápido en la productividad y abundancia de los animales.

 

La nueva investigación revela que el escenario real probablemente estaba en algún punto entre estos dos extremos, y descubrió que aunque inicialmente hubo una pérdida importante de productividad de especies, hubo un período de recuperación de transición prolongado.

 

«En cierto modo, reconciliamos ambos escenarios» Strangelove «y» Living Ocean «», dijo el autor principal, el Dr. Michael Henehan.

 

“Ambos tenían razón en parte; simplemente sucedieron en secuencia «.

 

Los hallazgos de esta investigación podrían tener implicaciones muy importantes y preocupantes para el futuro de nuestro océano bajo el cambio climático antropogénico actual, especialmente a la luz del descubrimiento de que el ciclo del carbono tardó cientos de miles de años en volver a la normalidad después de un periodo de acidificación

 

«Nuestros datos muestran que la acidificación de los océanos fue una causa probable de esta extinción masiva de la vida marina», explica el Dr. Rae. “El océano se está acidificando nuevamente hoy, debido al aporte de CO2 de combustibles fósiles, por lo que debemos preocuparnos por lo que esto hará a la vida marina en el futuro”.

 

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La acidificación del océano puede conducir al blanqueamiento de los corales. © Ya estamos viendo los efectos. Rainer von Brandis / Getty

 

 

Lea el documento completo en PNAS.

 


 

Imagen principal: Ilustración del impacto del meteorito. © Mark Garlick / Science Photo Library / Getty